Tabla Periódica

Berilio; ¿Para qué sirve el elemento químico Be?

Usos del Berilio

El Berilio (Beryllium en inglés) es un metal muy particular en sus características y propiedades, el cual fue identificado, como óxido, por el francés Louis Nicolas Vauquelin en el año 1798 en el mineral berilo, de donde deriva su nombre, el cual proviene de la palabra griega beryllos o beryl, designación que más o menos indica el color de las gemas del cual proviene, de tono verde azulado opaco. Otra denominación del berilio es glucinio, palabra también proveniente del griego glykys, o dulce, debido al sabor de las sales del mismo.

Recién después de un tiempo, alrededor de 1828, el berilio metálico pudo ser aislado, por la reacción del potasio con el cloruro de berilio. Esto fue realizado en forma autónoma por Antoine Bussy y Friedrich Wöhler.

En su estado sólido, el berilio es un metal duro aunque bastante ligero siendo incluso menos denso que el agua, es de un color cuyas tonalidades oscilan entre los colores plateado y blanco, y con un brillo intenso.

Las fuentes minerales de las que mayormente se obtiene el berilio son el berilo, el cual es un silicato mineral, y en todas sus variedades, especialmente las gemas como la aguamarina de un color azul verdoso, la esmeralda, la morganita de color rosado y el heliodoro o también conocido como berilio dorado. Se lo halla también en otro mineral llamado bertrandita. Ambos, el berilo y la bertrandita provienen de rocas volcánicas derivadas del granito. Igualmente puede extraerse el berilio de otras 28 especies minerales junto con las dos ya mencionadas, aunque en menor escala, como el crisoberilo y la fenacita o fenaquita.

El berilio presenta varios atributos que lo convierten en un metal muy utilizado. Entre estas cualidades pueden nombrarse, además de su extrema ligereza y su alto punto de fusión, su gran elasticidad incluso más que la del acero, siendo además muy resistente ante el ácido nítrico, a la oxidación en aire y es de propiedad no magnética.

Otra de sus características es que es altamente permeable a los rayos X, cuando es bombaredeado con las partículas alfa como las del polonio o el radio, se generan neutrones en una cantidad de treinta neutrones por millón de partículas alfa.

¿En qué se utiliza el berilio?

La mayor cantidad de berilio extraído, alrededor de un 70%, es empleado en aleaciones de metales, ya que gracias a su extremada ligereza, su temperatura de fusión y su gran elasticidad, lo convierte entre los preferidos para industria militar y aeroespacial, específicamente en la elaboración de componentes como engranajes, muelles, resortes, etc.

Entre las aleaciones de metales más utilizadas está la combinación del berilio con el cobre, empleada en las bombas de gasolina y otras herramientas, pues debido a sus características únicas, al producirse el roce con otros metales no se generan chispas ni tampoco electricidad estática, por lo que es especial para el manejo de combustible en su distribución e igualmente en refinerías de petróleo. Esta aleación también es usada en la fabricación de elementos importantes en instrumentos de precisión, partes movibles en las aeronaves, computadoras mecánicas, entre otros.

Otra cualidad del berilio es su alta eficiencia al absorber neutrones reduciendo considerablemente la velocidad de los mismos y al mismo tiempo reflejarlos, por lo que fueron creadas varillas y otros materiales hechos de berilio y óxido, específicamente para la fabricación de reactores nucleares, el control de reacciones nucleares, además de otros materiales reflejantes.

¿Puede afectar la salud?

El berilio no es un elemento que el organismo necesite para subsistir, por el contrario es altamente tóxico y sí puede afectar a la salud, pudiendo incluso alterar el ADN o producir cáncer. Una sobreexposición de berilio puede conllevar a una beriliosis, que ya es un estado en donde los pulmones se encuentran muy afectados, y en casos más graves pueden también ser comprometidos los demás órganos, y causar la muerte en aquellos cuadros más extremos.

Personas muy sensibles a los químicos de los productos pueden experimentar alergias intensas, al entrar en contacto con el berilio, comprometiendo considerablemente su estado de salud. Entre los síntomas más inmediatos que pueden notarse son la dificultad para respirar, mucha debilidad, pérdida de apetito y cambio en el color de las extremidades, a un tono azul.

Por las razones anteriores, se recomienda encarecidamente el manejo correcto del berilio, con todas las medidas de seguridad exigidas para prevenir daños que puedan ocasionar a los seres humanos.

Puntualicemos sus principales características

  • Su símbolo en la tabla periódica: Be
  • Su número atómico: 4
  • Su valencia: 2
  • Su masa atómica relativa: 9,0122 g/mol
  • Su punto de fusión: 1287 °C
  • Su densidad: 1,85 g/ml
  • Su electronegatividad: 1,5
  • Su estado de oxidación: +2
  • Su punto de ebullición: 2770 °C

 

 

 

Fuentes