Medio Ambiente

Peligros y riesgos de los residuos radiactivos

Los residuos radiactivos, son aquellos que provienen de actividades en donde se utilizan isótopos radiactivos. Un ejemplo de estos son las centrales de energía nuclear, los estudios radiológicos empleados en medicina y las armas nucleares, entre otras fuentes de emisión de radiación.

Este tipo de residuos, posee características especiales como ser de gran peligrosidad, ya que en cantidades pequeñas, son capaces de dar origen a dosis radiactivas dañinas para la salud de los seres humanos.

Otra de estas características, es que pueden permanecer emitiendo radiación durante mucho tiempo. Este tiempo puede ser contabilizado en decenas de miles de años.

Clasificación de los residuos radiactivos

Existen dos grandes grupos de residuos radiactivos: los que poseen alta actividad y los de media a baja actividad. En el caso de los de alta actividad, generalmente están formados por varillas de uranio utilizadas en las centrales nucleares como combustible, y son capaces de emitir grandes dosis de radiación,

Por el contrario, los residuos radiactivos de media a baja actividad, provienen de piezas de repuestos, lodos, ropa, herramientas, centros de salud, como cínicas y hospitales, centrales nucleares, institutos de investigación y desarrollo,   entre muchas otras fuentes.

Riesgo de accidentes y contaminación por residuos radiactivos

Cuando se maneja este tipo de residuos, se corre el riesgo de que ocurran accidentes. Estas situaciones no deseadas, son denominadas accidentes nucleares.

Los accidentes nucleares, se pueden clasificar en accidente e incidentes nucleares de acuerdo a su gravedad. Por ejemplo, un evento en el cual se produce una fuga en un reactor de una central nuclear, se considera como un accidente nuclear.

En el caso de que el evento sea un vertido de material radiactivo a una fuente de agua, se considera como un accidente de radiación. Existe una definición de la gravedad del accidente radioactivo ocurrido, y está determinada por la Escala Internacional de Sucesos Nucleares, cuyas siglas en inglés son INES.

Los 5 accidentes nucleares más recientes

En varias ocasiones y por diversas causas alrededor del mundo han ocurrido accidentes nucleares. A continuación, haremos una breve reseña de los 5 más recientes:

  • 1980. Accidente ocurrido en la central nuclear de Saint Laurent des Eaux, Francia. Es considerado el peor accidente de este tipo ocurrido en Francia, ocurre por una falla en el sistema deenfriamiento y como consecuencia, se derritió el canal de combustible en el reactor Saint Laurent A2.
  • 1986. Accidente en la central nuclear de Chernobyl, Ucrania. Una sucesión de errores humanos, dio origen a un accidente nuclear de graves consecuencias. El mismo se clasificó como de nivel 7 en la escala de INES.
  • 1987. Contaminación radiactiva en Goiânia en Brasil. Ocasionado por la falta de escrúpulos de un par de individuos, los cuales robaron y manipularon un equipo de radioterapia. En esta manipulación, extrajeron una cápsula de cesio de la carcasa que lo protegía, liberando una fuente de contaminación por cesio-137, lo que afectó lugares públicos y residencias del lugar.
  • 1999. Accidente en la planta de tratamiento de combustible de uranio de Tokaimura en Japón. Como consecuencia de un fallo humano, se liberó una pequeña cantidad de radiación, la cual afectó a los trabajadores de la planta, los equipos y las barreras biológicas. Este accidente se clasificó como nivel 4 en la escala de INES.
  • 2011. Accidente de la central nuclear de Fukushima, Japón. Como consecuencia de un terrible terremoto cuya intensidad fue de 8,9 grados en la escala de Richter, se produjo un tsunami el cual afectó a la central nuclear y se produjo un sobrecalentamiento de los reactores debido a la falta de electricidad a consecuencia del terremoto y del tsunami.

Fuentes: Riesgos asociados a los residuos radiactivosClasificación de residuos radiactivos