Radio – ¿Para qué sirve el elemento químico Ra?

El elemento químico Radio (Radium en inglés), es un elemento radiactivo raro que se encuentra en minerales de uranio en aproximadamente unas 3 partes por millón. Es un metal alcalinotérreo, que fue descubierto en 1898 por Pierre y Marie Curie.

Son conocidos 13 isótopos de radio puro, todos son radiactivos. Cuatro de ellos se pueden encontrar en la naturaleza y los demás son producidos en forma sintética. En cuanto al aspecto tecnológico, el isotopo más importante es el 226, ya que se encuentra distribuido en la naturaleza en forma amplia, pero en cantidades mínimas.

Este elemento químico es frecuentemente utilizado en la fabricación de pinturas luminosas, para señales que deben ser visibles en la oscuridad, relojes de pared y de pulsera.

 Efectos del Radio sobre la salud

A nivel biológico se encuentra concentrado en los huesos y puede reemplazar al calcio. Como la exposición a la radiación de radio ocasiona la destrucción de tejidos malignos, este elemento es muy utilizado en terapias para detener el crecimiento del cáncer.

En la actualidad no hay reportes de que la exposición a niveles naturales de radio ocasione daños a la salud. Sin embargo, cuando se está expuesto a altos niveles de radio puede ocasionar fracturas en los dientes, cataratas, anemia y hasta cáncer. Aunque sus efectos tardan años en desarrollarse, es conveniente conocer que este elemento es capaz de viajar largas distancias a través del aire.

Efectos del Radio sobre el ambiente

El elemento radio se encuentra presente en bajas cantidades en el suelo y en las rocas. Se genera de la desintegración radiactiva del torio y del uranio, esto posibilita que sea encontrado en el aire y en el agua de ciertos lugares como minas de extracción de uranio. A consecuencia de esto, los animales y plantas que están en contacto con estas aguas contaminadas con radio van acumulándolo y es posible encontrarlo en peces y algunos organismos acuáticos.

Los niveles de radio se han ido incrementando en el ambiente a consecuencia de la actividad humana como la quema de carbón. También podemos encontrarlo en aguas de pozos profundos, si este está ubicado cerca de un vertedero de residuos radiactivos.

 Características del Radio

  • Su símbolo: Ra
  • Número atómico: 88
  • Su grupo: IIa
  • Su electronegatividad: 0,9 (Pauling)
  • Masa atómica: 226 u
  • Punto de fusión: 700° C
  • Su radio iónico: 1,40 Å
  • Su estado de oxidación: +2
  • Valencia: 2
  • Su configuración electrónica: [Rn]7s2
  • Primer potencial de ionización: 5,28
  • Su densidad: 5,0 gr/ ml
  • Radio atómico: 2,22 Å